Las pitones se arrastraron por Europa antes de dar la vuelta al mundo

Desde anacondas de 20 pies hasta especies que pueden caber cómodamente más de una cuarta parte, las serpientes se arrastran en gran parte del mundo de hoy. En parte, eso se debe a que son muy buenos para adaptarse a nuevos entornos; por ejemplo, la pitón birmana, nativa del sudeste asiático, prospera en el Parque Nacional Everglades de Florida. Hoy, los investigadores analizaron cuatro esqueletos de pitón fosilizados descubiertos en Alemania, parte de un área actualmente libre de criaturas escamosas, y reescribieron los árboles genealógicos de las serpientes. Estos hallazgos se publicaron la semana pasada en Biology Letters. El año pasado, mientras tomaba un año sabático en el Museo Nacional de Historia Natural de Francia, Hussam Zaher, un paleontólogo, miró un manuscrito de 52 páginas escrito en alemán que contenía una ilustración de un cráneo de un tu serpiente sin nombre. El Dr. Zaher estaba intrigado: estaba estudiando serpientes antiguas y este cráneo tenía algunas, pero no todas, las características de las pitones modernas. Zaher encontró el espécimen, que medía poco más de 38 pulgadas de largo, en el Museo Nacional de Historia Natural en Karlsruhe, suroeste de Alemania. Con la ayuda de Krister T. Smith, paleontólogo de vertebrados del Instituto de Investigación Senckenberg en Frankfurt, se propuso investigar otros productos similares. Zaher y el Dr. Smith encontraron cuatro esqueletos similares en las colecciones de museos de historia e instituciones paleontológicas de Alemania. Los esqueletos, todos notablemente intactos, fueron extraídos del pozo Messel del país, declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. “Los fósiles son exquisitos”, dijo el Dr. Zaher, quien ahora trabaja en la Universidad de São Paulo en Brasil. Los fósiles fueron excavados en rocas volcánicas de una edad conocida, los investigadores estimaron que los esqueletos tenían al menos 47 millones de años. Esto los sitúa de lleno en la época geológica conocida como Eoceno. Los investigadores compararon los cuatro esqueletos no identificados con fósiles de colecciones de todo el mundo que representan 90 especies diferentes de serpientes y lagartos. Examinaron las muestras utilizando microscopios y tomografías computarizadas y tomaron medidas de huesos y otras características. “Contar las vértebras es dolor en las nalgas”, dijo el Dr. Smith. Zaher enumeró 785 características de los esqueletos de animales, como la presencia, ubicación y forma de ciertos huesos y dientes. “Estamos profundizando en la anatomía”, dijo el Dr. Smith. Basándose en las diferencias y similitudes anatómicas, los investigadores ensamblaron una serpiente de árbol genealógico. Descubrieron que los cuatro esqueletos excavados en el pozo de Messel pertenecían a una nueva especie de pitón, a la que llamaron Messelopython freyi, tanto por la ubicación geográfica del hallazgo como por Eberhard “Dino” Frey, el curador de jefe del Museo Estatal de Historia Natural de Karlsruhe: Messelopython freyi murió durante el Eoceno, creen los investigadores. Es un callejón sin salida evolutivo, un “acecho” en el lenguaje de los paleontólogos. Pero este hallazgo es importante, dijo R. Graham Reynolds, biólogo de la Universidad de Carolina del Norte en Asheville, que no participó en la investigación. Es la especie de pitón más antigua conocida y hace retroceder los orígenes de la serpiente en 20 millones de años. “Nos ayuda a contextualizar la cantidad de diversidad que vemos en las pitones hoy”, dijo. El descubrimiento de esta especie también proporciona una mejor comprensión del origen geográfico de las pitones, dijo el Dr. Smith. Hasta ahora, se podía argumentar de manera convincente que estas serpientes se originaron en Gondwana, un antiguo supercontinente que incluía Sudamérica, África, India, Australia y la Antártida. Pero el descubrimiento de Messelopython freyi anula esa idea: ahora parece que las pitones se originan en el supercontinente conocido como Laurasia, que estaba formado por América del Norte, Europa y Asia. un poco sorprendente, dijo el Dr. Smith, dado que actualmente no se encuentran pitones en Europa. “Las pitones de hoy se encuentran principalmente en los continentes del sur”. En el futuro, el Dr. Zaher y el Dr. Smith planean profundizar aún más en el pasado de Messelopython freyi: esperan determinar de dónde vinieron sus antepasados. “Una de las grandes preguntas para nosotros será si podemos rastrear este linaje más allá de Europa”, dijo el Dr. Smith.

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