Para estudiar el parpadeo, un científico necesitaba una vista de pájaro literal

Cuando Jessica Yorzinski cazaba zarcillos de cola afilada por un campo, no era un concurso para ver quién parpadeaba primero. Pero quería que los pájaros parpadearan. Yorzinski había colocado los zarcillos, que se parecen un poco a los cuervos pero pertenecen a otra familia de pájaros, con cámaras en la cabeza apuntando a sus caras. Al igual que otras aves, los mirlos parpadean hacia los lados y pasan una membrana semitransparente a través del ojo. Los registros mostraron que las aves pasaban menos tiempo parpadeando durante las partes más riesgosas de un vuelo. El descubrimiento fue publicado el miércoles en Biology Letters. Yorzinski, un ecologista sensorial de la Universidad Texas A&M, se preguntó cómo los animales equilibran su necesidad de parpadear con su necesidad de obtener información visual sobre su entorno. Los seres humanos, dice, “parpadean con bastante frecuencia, pero cuando lo hacemos, perdemos el acceso al mundo que nos rodea. Me hizo pensar en lo que podría estar sucediendo en otras especies. Trabajó con una empresa que fabrica equipos de seguimiento ocular para hacer un casco personalizado del tamaño de un pájaro. Debido a que los ojos de un pájaro están a los lados de su cabeza, la nave sostenía una cámara de video apuntada al ojo izquierdo y otra al derecho, haciendo que el pájaro pareciera un fanático de los deportes con un casco de cerveza. . El auricular estaba conectado a una mochila que contenía una batería y un transmisor. El Dr. Yorzinski capturó a 10 mirlos de cola blanca salvajes, que son comunes en Texas, para usar este atuendo. Ella solo utilizó pájaros machos, que eran lo suficientemente grandes para llevar el material sin ningún problema. Cada pájaro llevaba el casco de la cámara y la mochila mientras el Dr. Yorzinski los animaba a volar persiguiéndolos a través de un recinto al aire libre. Luego dividió los videos de vuelo en etapas, desde pararse y despegar hasta aterrizar nuevamente. Dijo que había visto “patrones claros”. Mientras los pájaros volaban, sus parpadeos eran más rápidos que cuando estaban en el suelo. Y justo antes de aterrizar, apenas parpadearon. “Maximizar la información visual que reciben durante estas etapas críticas de vuelo y aterrizaje tiene mucho sentido”, dice. Durante un vuelo rápido, la colisión con otro objeto podría ser desastrosa. Elegir un lugar de aterrizaje también es arriesgado. Piense en un pájaro que aterriza en una rama, dijo el Dr. Yorzinski: “Si estuvieran un poco lejos, podrían aterrizar sobre la nada y caer al suelo”. También vio que los pájaros parpadeaban con mayor frecuencia cuando golpeaban el suelo. Tal vez fue porque necesitaban parpadear después de mantener los ojos abiertos o para protegerse los ojos de los escombros. El Dr. Yorzinski planea hacer más experimentos con aves que navegan en diferentes entornos, como un bosque con más obstáculos. Graham Martin, profesor emérito de ciencia sensorial aviar en la Universidad de Birmingham en Inglaterra, dijo que El estudio es “un trabajo interesante”. Pero señaló que los vuelos que observó el Dr. Yorzinski solo duraron unos segundos y no cree que haya pruebas suficientes para decir nada en general. sobre cómo las aves modifican sus parpadeos en vuelo. “Creo que necesitamos ver muestras de comportamiento de parpadeo durante vuelos más largos y en otras especies antes de que sean posibles conclusiones generales”, dijo. Aunque hasta ahora solo ha estudiado el problema en una especie de ave, los hallazgos de la Dra. Yorzinski son similares a los de los pilotos humanos. Un pequeño estudio de 1996 mostró que Los pilotos de los simuladores parpadeaban más rápido y con menos frecuencia durante el vuelo, especialmente al aterrizar. Un estudio de 2002 encontró que los pilotos parpadean menos durante las partes visualmente exigentes de un vuelo. Los pilotos humanos no son exactamente como los pájaros, pero el Dr. Yorzinski dijo que los paralelos son interesantes. Durante maniobras arriesgadas, los mirlos pueden beneficiarse de mantener los ojos abiertos. “Creo que es bastante notable que sean capaces de ajustar su parpadeo a esta escala fina en momentos en los que es tan importante para ellos estar conscientes del entorno que los rodea”, dice.

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